//¿Sal para evitar la picadura de vinchucas y mosquitos?

¿Sal para evitar la picadura de vinchucas y mosquitos?

El insecto conocido popularmente como vinchuca y algunas veces llamado también chinche besucona por su hábito de picar cerca de la boca de la persona, es peligroso, entre otras cosas, porque puede transmitir la enfermedad de Chagas, provocada por el parásito Trypanosoma cruzi.

Un grupo de investigadores del Consejo Nacional de Investigaciones Científicas y Técnicas (CONICET) de Argentina, que se dedica a estudiar el sistema gustativo en insectos que se alimentan de sangre, ha conseguido describir el comportamiento de la vinchuca Rhodnius prolixus. Así, estos científicos han descubierto que evita alimentarse si el sustrato donde intenta picar tiene altos niveles de sal.

Los especialistas utilizaron membranas artificiales que imitaban la piel del hospedador a ser picado por esta vinchuca y las fueron impregnando con diferentes cantidades de sal. “En bajas concentraciones, esta puede ser buena, pero en altas es aversiva y eso es lo que describimos por primera vez en un insecto hematófago, que, al enfrentarlo a un sustrato con mucha sal, rechazaba picar y alimentarse”, explicó a la Agencia CTyS-UNLaM Romina Barrozo, líder del estudio e investigadora del CONICET.

Además de descubrir esta reacción, también pudieron identificar y caracterizar el trazado neuronal hacia el cerebro de la vinchuca para hallar el lugar donde esta información es procesada. “Vimos que en las antenas había unos pelitos, que son unas estructuras sensoriales llamadas sensilias gustativas y que, en su interior, contienen neuronas que son sensibles a la detección de sales”, relató.

“Cuando apagamos o bloqueamos los receptores de los genes en estas neuronas, las vinchucas empezaron a picar y alimentarse sobre sustrato salado. Esto nos indica que esos receptores son los responsables de detectar los altos niveles de sal”, precisó Barrozo, quien también es jefa del Grupo de Neuroetología de Insectos Vectores del Instituto de Biodiversidad, Biología Experimental y Aplicada (IBBEA), adscrito al CONICET y a la Universidad de Buenos Aires (UBA).

Con estos resultados, los especialistas ya se encuentran trabajando en el laboratorio para extender el estudio a otros insectos hematófagos como los mosquitos, entre ellos el Aedes Aegypti, vector del Dengue, el Zica y el Chikungunya. Hasta el momento, solo se hicieron pruebas preliminares, pero, según la investigadora, todo indica que podrían presentar el mismo rechazo.

“Las vinchucas, el mosquito y la mosca de la fruta tienen un receptor ortólogo. Esto quiere decir que tienen un ancestro común y, posiblemente, la misma función. Puede haber alguna pequeña variación en el detalle mecanístico, pero creemos que todos los insectos hematófagos puedan tener este comportamiento de aversión”, explicó.

Hacia una nueva generación de repelentes

Identificar este comportamiento no solo es importante para conocer más sobre este tipo de insectos, sino por su posible aporte en términos de salud, ya que tanto los mosquitos como las vinchucas son vectores de enfermedades que en países como Argentina son endémicas. El desarrollo de nuevos repelentes podría contribuir a su prevención.

En estudios realizados anteriormente, se demostró el efecto de sustancias de origen natural con acción repelente, como la cafeína y la quinina. “Estos compuestos, que para los seres humanos son amargos y consumimos en varias bebidas, en los insectos provocan una acción de rechazo porque tienen implicada una toxicidad inherente. Esto quiere decir que hay muchas plantas que producen estos compuestos para evitar ser comidas por predadores vertebrados o insectos”, detalló.

En ese sentido, esta información es clave para el desarrollo de repelentes naturales que no impacten sobre el ambiente ni sobre la salud de las personas. “Aprovechándonos de este conocimiento, estamos viendo cuáles son las moléculas que disparan esta aversión para empezar buscar la ventaja en este sistema y producir nuevos productos más amigables”, destacó.

Por último, la jefa del Grupo de Neuroetología de Insectos Vectores del IBBEA sostuvo que estos repelentes funcionarían como una segunda instancia de defensa. “El repelente comúnmente utilizado como el OFF es detectado a distancia por el sistema olfativo de los mosquitos. Esta nueva generación de repelentes en la que estamos interesados son productos que además de ser naturales,  son blanco de otro sistema sensorial que es el gusto, por lo que obtendríamos una doble protección”, concluyó. (Fuente: Marianela Ríos (Agencia CTyS-UNLaM))